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11月8日 レントゲンがX線を発見

 私たちは病院で、「レントゲンをとってみましょうか」とか、「レントゲンでは異常はありませんでした」とか、医師との会話で登場するあのレントゲンのこと です。
 X線写真はレントゲン写真とよばれることが多いですが、レントゲンとは物理学者の人名です。
 1895年の今日は、ドイツの物理学者・レントゲンがX線を発見した日です。
 

 さて、レントゲンは、1869年には博士号を取得した後、物理学の研究をすすめました。 いくつかの大学を経て、ふたたびストラスブール大学に戻ってからは、おもに物理定数の精密測定を行ないました。
 その業績から1879年にギーセン大学の物理学の正教授に就任することができました。ギーセン大学では、光学や電磁気学に関する研究を行なっています。
 まだ、X線とは深い関係もありません。
 
 のち、ヴュルツブルク大学に教授として招かれ、1894年には学長に選ばれるほどでした。
  ヴュルツブルク大学では、圧力をかけたときの固体や液体の物性の変化を研究し、1895年10月から放電管の実験を始めました。
 これがX線の発見へとつながっていく研究になりました。

 当時、真空放電や陰極線の研究は、すでにヘルツやレーナルトらによって進められていました。
 陰極線は電子の流れですが、金属を透過することから、当時の物理学では粒子の流れではなく、電磁波の一種と考えられていました。
 レントゲンもこれらの現象に興味を持ち、研究をはじめました。

 レントゲンは、クルックス管から陰極線のようなものが出ているかも知れないとレントゲンは考えました。
 もしも陰極線が出るならクルックス管よりも弱いはずだと思い、見やすくするため同様に黒い紙で全体を覆いました。
 さらに、検出のためにシアン化白金バリウムの蛍光紙を用意しました。
 
 1895年11月8日、クルックス管を用いて陰極線の研究をしていたレントゲンは、机の上の蛍光紙の上に暗い線が発光したのに気づきました。
 この発光は光が照射されておこるわけですが、クルックス管は黒いボール紙で覆われており、光は遮蔽されていました。
 普通なら発光が外にもれるはずがないのです。

 状況的に作用の元は外部ではなく装置だと考えたレントゲンは、クルックス管から2メートルまで離しても発光がおきることを確認しました。
 これにより、光とは比べものにならないほどの透過性をもつ、目には見えないが光のようなものが装置からでていることを発見したのです。
 
 実験によって分厚い本や金属も透過することがわかりました。しかし鉛は透過せず遮蔽されることがわかりました。
 また検出には蛍光板ではなく写真乾板を用いることで、鮮明な撮影が可能になりました。
 
 光のようなものは電磁波でした。
 この電磁波は陰極線のように、磁気を受けても曲がらないことから、レントゲンは放射線の存在を確信しました。
 そして、数学の未知の数をあらわす「X」の文字を使い、仮の名前として「X線」と名づけたので。

 さらに翌年の1月には、妻の薬指に指輪をはめて撮影したものや金属ケース入りの方位磁針など、数枚のX線写真を発表しました。
 X線写真という直観的にわかりやすい結果をともなっていたことで、発表は急速に受け入れられていきました。
 またそれまでの研究で、レントゲンが物理学の世界で名声を得ていたことも大きく影響しています。
 
 日本には、発見から3ヶ月後に、水野敏之丞によって紹介されました。
 
 透過性の高いX線の発見は、ただちにX線写真として医学に応用されました。このため、レントゲンの功績に対し、1901年、最初のノーベル物理学賞が贈られました。
 
 レントゲンは科学の発展は万人に寄与すべきであると考え、X線に関し特許などによって個人的に経済的利益を得ようとは一切しませんでした。
 そして、癌のため1923年2月10日に逝去しました。
 
コリカーという解剖学教授がX線はレントゲンとも呼ぶ提案をしたことで、レントゲン写真という言葉が生まれました。
 ただ、レントゲン本人はレントゲンとよばれることを好まず、常に「X線」と呼んでいました。

 ヴィルヘルム・レントゲンは、かなりの人格者だったと感じました。  

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